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2014年11月12日 (水)

タイタンに“魔法の島”が出現!

土星探査機カッシーニが10日、土星最大の衛星タイタンに2つの新たな“島”を発見したと発表がありました。きっかけは2013年の6月。氷に覆われたタイタンの湖に浮かぶ小島のような物体が観測されたのですが、数日後には跡形もなく消えるという不可解な現象が確認されています。

 

2004年の土星軌道投入からカッシーニが撮りためたタイタンの画像には、凍った地表と無数の海や湖、川がとらえられています。そして今夏は、2013年に発見された最初の島が、水面で光ったと思ったら突然消える魔法のような現象を繰り返しました。

 

この「マジックアイランド(魔法の島)」の発見は憶測を呼んだのです。鏡のように滑らかな液体メタンの海に、波しぶきが上がっただけではないのか? いずれにせよ偶然の出来事にすぎないと思われていました。

 

ところが、821日のフライバイ(接近通過)で、不思議な光がさらに2つ確認されたのです。過去のフライバイでは見つからなかった魔法の島です。アメリカ、コーネル大学のアレキサンダー・ヘイズ氏は、「不意に現れた」と振り返えります。ヘイズ氏はアメリカ天文学会惑星科学分科会(DPS)の会合でこの調査結果を発表しました。

 

チームの一員でマサチューセッツ工科大学(MIT)のジェイソン・セーデルブロム氏は、「波とも思えるし、氷山のような硬い物質かもしれない」と話します。「水面で何かが光を反射していることは間違いない」。

 

太陽系の天体で、雨に浸食された地形は地球とタイタン以外にはありません。波立つ湖が存在する可能性は、継続的な調査を行う十分な動機となります。「観測を始めて10年になるが、タイタンから目を離すには早すぎる」とヘイズ氏。「砂丘や湖、海、川の存在は、原始の地球と比べても興味深い。研究者の理想郷だと。

 

821日のフライバイでは、最大の海、クラーケン海を約960キロ上空から幅200キロにわたってレーダーで観測。その結果、深さは200メートルを超える事実が判明しました。満たすメタンの量も膨大になります。アメリカの五大湖で最も大きいのはスペリオル湖ですが、2番目に大きいリゲイア海の容積はその3倍に達するといいます。

 

海や湖の存在は地球とタイタンだけの特徴ですが、両者の様相はまったく異なります。タイタンの表面温度は摂氏マイナス180度ほどで、湖はメタンやエタンなどの液体のガスで満たされているからです。

 

湖の深さを周回軌道から測定する方法は、ローマ・ラ・サピエンツァ大学の惑星科学者マルコ・マストロジュゼッペ氏が去年確立したばかりです。NASAジェット推進研究所(JPL)のカッシーニ・チームが早速応用し、8月のフライバイが実現したというわけです。一方、分光器による観測では、魔法の島が水面下の氷山、または水上の霧である可能性が排除されたと、MITのセーデルブロム氏は説明しています。

 

クラーケン海が広がる北半球には、間もなく春が訪れます。かつて穏やかだった海面をかき乱す、不思議な事象がさらに確認できるのではないかと、前出のヘイズ氏らは期待しています。

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