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2012年3月 5日 (月)

燃える氷「メタンハイドレート」、商業化に成功すれば100年分のエネルギーが!!

最近また石油価格が高騰し始めていますが、原子力が使えなくなった今は、火力発電で使われている燃料としては重油や原油が多いようです。しかしそれは価格が高いので、埋蔵量も多い(安いということ)石炭を燃やしてる発電所も多いようです。今回、日本の経常収支が赤字になったのも、3.11以降、原子力が使えなくなったことで原油などの輸入が増えたことと、円高がそれに追い討ちをかけたこと、タイの洪水があるなどして輸出が減り、反対に資源の購入が増えたことで、で経常収支が赤字となってしまいました。資源のない日本としてはどうしてもエネルギーを輸入に頼らざるを得ないため、輸出で外貨を稼げなくなると今回のように赤字となりやすい構造にあります。

このようにエネルギー資源の重要性が高まる中、期待されているのが「メタンハイドレート」なのです。これは都市ガスや火力発電の燃料に使える次世代のエネルギー資源として注目されており、問題はこれが将来、商業生産に繋がるかどうかです。なんと言っても日本はエネルギー自給率が4%で、ほとんど海外から輸入に頼っているのが現状です。しかも今後はアジアを中心とした新興国のエネルギー需要が高まると見られていることもあり資源の獲得競争の激化や価格の高騰が懸念されているのです。それだけに、これは日本周辺の海底に大量に存在すると推測されていて、埋蔵量は国内の天然ガス消費量の百年分とする試算もあるほどなのです。それに、中に含まれるメタンガスは燃焼時の二酸化炭素排出量が石油や石炭の半分という環境面の長所もあるのです。

しかしメタンハイドレートは天然ガスの主成分となるメタンと水が、低温・高圧という条件下で結合してできた固体です。原油と違って井戸を掘るだけでは採取できないのです。そうした難しさはありますが、陸上ではカナダの永久凍土で日本が共同実施した試験で産出に成功した例があります。そこで日本としては、渥美半島沖に埋蔵量が十分あるということで試験採取場所として選んで実験に臨んでいます。ただ海底では条件が異なるのでどれだけのガスが取り出せるのかは未知数のところがあります。経産省としては18年度を目指していますが、商業化するためには民間が参入して採算が取れるかが問題となっています。またメタンガスそのものは二酸化炭素の20倍の温室効果を持つと言われており、周辺の環境に悪影響を及ばさないかを確認する必要もあります。

この試験を14日頃から始めるとしていて、海洋での産出は世界初の試みでもあり、13年1~3月に実際にガスの産出を始める予定です。愛知県の南方沖約70キロメートルの海底には日本のガス消費量の約13,5年分に相当するメタンハイドレートが埋蔵されていることが確認されており、探査船「地球」を使って前掘削作業を実施。深さ1000メートルの海底から約300メートル地下にメタンハイドレートの層が広がっており、4本の井戸を掘る予定だそうです。メタンハイドレートは天然ガスの一種であるメタンを含む資源で、水分子がメタンを包みこむように氷状に固まっているため、「燃える氷」と呼ばれています。水深500メートル以上のところに存在し、地層中で圧力を変化させる技術でガスを回収するそうです。

これを安定的に採取する技術が確立できれば、都市ガスや発電燃料に使える次世代エネルギーとして期待されるのです。しかし最近の様子は、雨により14日のから始まる予定がずれ込んでおり気象の不確定要因の悪影響が表面化した格好となっており、世界初のハードルは低くないと思い知らされているようです。探査船「地球」には船底に360度回転できるプロペラが6基あり、風速毎秒23メートル、波高4,5メートル以内であれば同じ地点にとどまって掘削できるようになっているそうです。観測井戸には周辺の温度変化を計測することで、今後の採掘試験が地層に与える影響をチェックする重要な役割があり、地層の破壊などが確認されれば対策が必要になり、「観測機器をうまく取り付けられるかが課題の一つ」と言っています。

このように資源はあっても、海底と言う事でそれを採掘することは容易ではないようですが、資源のない日本にとっては重要な鍵を握る資源であることには間違いありません。それだけにぜひ成功に導いてほしいですね。

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